Hardlopen prikkelt hippocampus

Hoe ouder, hoe kleiner je brein. Aerobe inspanning zorgt ervoor dat je geestelijk scherp blijft.

Voornemens
Hoe zit het met je goede voornemens om te gaan of te blijven hardlopen? Mocht de aanvankelijke motivatie inmiddels een beetje zijn verdwenen, dan is hier een nieuw, onweerstaanbaar argument: van lopen krijg je grotere hersenen. Uit een gezamenlijk onderzoek van drie Amerikaanse universiteiten blijkt dat geregeld duursporten met name de hippocampus, het deel van de hersenen dat van belang is voor het geheugen en de ruimtelijke oriëntatie, een boost geeft.

Hippocampus
Normaal gesproken slinkt ons brein naarmate we ouder worden. Vooral de hippocampus wordt vanaf het vijftigste levensjaar langzaam maar zeker kleiner. Dit wordt beschouwd als een normaal verouderingsproces. Het heeft niets te maken met de ziekte van Alzheimer, maar gaat wel gepaard met een aanvankelijk subtiele, later soms duidelijk merkbare cognitieve achteruitgang.

Onderzoek
Al enige tijd zijn er aanwijzingen dat aerobe inspanning de ouder wordende mens geestelijk scherp houdt. Het was echter niet bekend of deze vorm van inspanning ons helpt om onze slinkende hersenen efficiënter te gebruiken. Om dat uit te zoeken werden honderdtwintig niet-actieve mensen van 55 jaar en ouder willekeurig ingedeeld in twee groepen. Groep 1 deed een jaar lang drie keer per week veertig minuten lichte aerobe training; groep 2 kreeg rekoefeningen en lichte gewichtstraining. Beide groepen werden zorgvuldig begeleid en in de gaten gehouden. Voor, tijdens en na het experiment werden MRI-scans van de hersenen gemaakt en cognitieve tests afgenomen.

Opmerkelijk
De verschillen na een jaar waren opmerkelijk. ‘Waar de hippocampus in de groep die geen conditietraining had gedaan gemiddeld anderhalf procent was geslonken, was die bij de aerobe bewegers twee procent gegroeid’, schrijft het team. De mensen die aeroob trainden, presteerden ook beter op tests die het ruimtelijk geheugen maten. De onderzoekers: ‘We hebben aangetoond dat verlies van hersenmassa en -functie tijdens het ouder worden niet onvermijdelijk is.’

(Bron: Runner’s World)